El lugar más contaminado del mundo es una isla remota y deshabitada
Remote island has ‘world’s worst’ plastic rubbish density

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Español

A unos 5.000 km de la costa de Chile, la Isla Henderson es uno de los lugares más remotos del planeta.

Sin embargo, la enorme distancia que separa a esta isla británica en el Pacífico Sur de la ciudad más cercana en tierra firme no le ha impedido convertirse en uno de los sitios más contaminados del pla­neta.

Esta isla, según reveló un nuevo estudio, acumula la mayor densidad de basura antropogénica del mundo y, el 99,8% de los residuos encontrados allí, son plásticos.

Cerca de 18 toneladas de plástico fueron descubiertas en esta isla deshabitada de poco más de 37 Km2 que, a no ser por la contaminación, es uno de los pocos ecosistemas que prácticamente no ha sido tocado por el hombre.

Esto equivale a 671 piezas de basura por metro cuadrado.

La mayor parte de la basura -aproximadamente un 68%- ni siquiera es visible, ya que al menos 4.500 trozos por m2 están enterrados a 10 cm bajo la superficie.

Cangrejos en cabezas de muñeca

La cantidad de basura, la clase de objetos encontrados y la proveniencia de los mismos dejó sorprendidos a los investigadores de la Universidad de Tasmania y de la Sociedad Real para la Protección de las Aves de Reino Unido, a cargo del estudio.

“Muchos de los ítems en la Isla Henderson eran lo que equivocadamente se llaman productos descartables o de un solo un solo uso”, le dijo a la BBC Jennifer Lavers, una de las autoras del estudio.

Además de objetos vinculados con la pesca, se encontraron -entre otros- cepillos de dientes, encendedores, cuchillas de afeitar y sombreros de plástico duro de distintos colores.

“Los cangrejos terrestres están viviendo dentro de tapas de botellas, en contenedores y botes de cosméticos”, comentó Lavers. Y encontraron uno viviendo incluso dentro de la cabeza rota de una muñeca.

“Este plástico es viejo, frágil, afilado y tóxico”, añadió la investigadora. Y, en cuanto a su origen, gran parte de la basura proviene de barcos de América del Sur, pero también de muchas otras partes de mundo.

“Nadie se salva. hemos encontrado botellas de Alemania, contendores de Canadá y creo que una caja de pesca de Nueva Zelanda”, señaló Lavers. “Eso quiere decir que todos tenemos una responsabilidad en esto y (…) debemos prestarle atención”.

Remolino

¿Pero por qué este lugar tan alejado de la civilización es también el más contaminado?

En parte se debe que la isla, que alberga 10 especies endémicas de plantas y 4 de aves terrestres, está ubicada muy cerca del centro de una corriente oceánica, conocida como el remolino o gran corriente marina del sur del Pacífico.

No obstante, más allá de su ubicación geográfica, el problema de fondo es la presencia de grandes cantidades de residuos plásticos en los océanos del planeta.

Según los autores del estudio, tanto los gobiernos como cada uno de nosotros tiene la responsabilidad de evitar que continúe la contaminación de los mares y océanos.

Y como demuestra el estudio en la Isla Henderson -además de investigaciones recientes, como la que halló niveles alarmantes de contaminación en las fosas Marianas, uno de los lugares más profundos del planeta- detener la contaminación es un problema que debe resolverse con urgencia.

English

An uninhabited island in the South Pacific is littered with the highest density of plastic waste anywhere in the world, according to a study.

Henderson Island, part of the UK’s Pitcairn Islands group, has an estimated 37.7 million pieces of debris on its beaches.

The island is near the centre of an ocean current, meaning it collects much rubbish from boats and South America.

Researchers hope people will “rethink their relationship with plastic”.

The joint Australian and British study said the rubbish amounted to 671 items per square metre and a total of 17 tonnes.

“A lot of the items on Henderson Island are what we wrongly refer to as disposable or single-use,” said Dr Jennifer Lavers from the University of Tasmania.

The study, published in the journal Proceedings of the National Academy of Sciences, described how remote islands act as a “sink” for the world’s rubbish.

In addition to fishing items, Henderson Island was strewn with everyday things including toothbrushes, cigarette lighters and razors.

“Land crabs are making their homes inside bottle caps, containers and jars,” Dr Lavers told the BBC. “At first it looks a little bit cute, but it’s not. This plastic is old, it’s sharp, it’s brittle and toxic.”

A large number of hard hats of “every shape, colour and size” were also discovered, the marine scientist said.

Scale of waste

Henderson Island is listed by Unesco as a coral atoll with a relatively unique ecology, notable for 10 plant and four bird species.

It is 190km (120 miles) from Pitcairn Island, about 5,000km from Chile, and sits near the centre of the South Pacific Gyre – a massive rotating current.

The condition of the island highlighted how plastic debris has affected the environment on a global scale, Dr Lavers said.

“Almost every island in the world and almost every species in the ocean is now being shown to be impacted one way or another by our waste,” she said. “There’s not really any one person or any one country that gets a free pass on this.” She said plastic was devastating to oceans because it was buoyant and durable.

The research was conducted by the University of Tasmania’s Institute for Marine and Antarctic Studies, and the Centre for Conservation Science at the Royal Society for the Protection of Birds.