La extraordinaria misión de tres delfines
Vaquita porpoise: Dolphins deployed to save rare species

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Español

Entrenados para salvar de la extinción a la vaquita marina en México

Tres delfines se están pre­parando para una gran misión, quizás la última para salvar de la extinción a toda una especie: la vaquita marina.

El mamífero, que es el cetá-ceo más pequeño del mundo, tie­ne actualmente una pobla-ción de menos de 40 individuos y desde hace un tiempo parece estar condenada a la desaparición.

Pero el gobierno de México reve­ló el viernes un plan que podría ser la última esperanza para esta especie cuyo hábitat es el Golfo de California, en el noroeste de México.

“No ha habido un esfuerzo similar en ninguna parte del mundo”, aseguró el secretario de Medio Ambiente, Rafael Pacchiano, en una entrevista radiofónica.

El plan es que tres delfines entrenados por la Marina de Estados Unidos a partir de septiembre encuentren a las va­­- qui­tas marinas en el Mar de Cortés y las lleven hasta un santuario en la bahía San Rafael.

“Llevamos un año entrenándolos para que puedan ubicar a las vaquitas”, dijo Pacchiano a la cadena Radio Fórmula.

Estos delfines están capacitados para encontrar buzos perdidos en el mar, pero ahora están practicando otro tipo de búsqueda.

En los primeros ensayos, los delfines fueron capaces de localizar a marsopas, un mamífero marino similar a la vaquita, en la bahía de San Francisco, en Estados Unidos.

La esperanza de las autoridades mexicanas es que los delfines realicen una labor de “pastoreo” para que las vaquitas puedan reproducirse en el refugio de San Rafael.

“Tenemos que garantizar que capturemos al mayor nú­me­ro de vaquitas, en el menor tiem­po po­sible, para tener la oportunidad de salvarlas”, dijo el secretario de Medio Ambiente.

El gobierno de México también emitió una prohibición para que los pescadores ya no puedan utilizarun tipo de red para la pesca de totaba, un pez endémico de la región que es muy apreciado en la medicina tradicional china.

Los pescadores han usado durante años redes de enmalle, conocidas también como “agalleras”, para atrapar las cabezas de esos peces.

Pero la pesca ilegal de la totoba “provoca la muerte incidental de la vaquita cuando que­da atrapada en redes de enmalle”, señala la Secretaría de Medio Am­biente al emitir la prohibición.

Buen parte de la población de la región basa su actividad económica en la pesca, por lo que prohibiciones para el uso de redes que se han aplicado en el pasado no han tenido éxito.

Sin embargo, especialistas han estado trabajando en diseñar otro tipo de red que no causa muerte de otras especies, como la vaquita marina y los delfines.

Las nuevas redes “se van a empezar a probar de manera masiva en los próximos meses”, dijo Pacchiano.

Además, un programa de inversión de casi US$55 millones promovido por el empresario Carlos Slim ayudará a reformar la economía de la región para desincentivar la dependencia eco­nómica en la pesca.

El actor Leonardo DiCaprio, que ha he­cho campaña para salvar a las vaquitas marinas y hace poco tuvo una reunión con el presidente Enrique Peña Nieto, dijo en su cuenta de Twitter que la prohibición de las redes era “una gran noticia”.

En el pasado, acciones de emergencia lograron salvar en México al cóndor de California, que tenía ocho individuos y ahora hay unos 400, y al elefante marino de la Isla de Guadalupe, que de 20 ejemplares pasó a 150.000, según las autoridades ambientales.

Por eso Pacchiano considera que es posible salvar a la va­qui­ta que “no es solo de los mexicanos, es de todo el mundo”.

English

Mexico’s government says it plans to use dolphins trained by the US Navy to try to save the world’s most endangered marine species, the vaquita porpoise.

Environment Minister Rafael Pacchiano said that the dolphins would be deployed to locate and herd vaquitas into a marine refuge.

Mexico also permanently banned fishing nets blamed for the vaquitas’ decline.

Scientists estimate that fewer than 40 of the mammals are still alive in their habitat, in the Gulf of California.

Mr Pacchiano said the dolphin project would begin in September.

“We’ve spent the past year working alongside the US Navy with a group of dolphins they had trained to search for missing scuba divers,” he told Formula radio.

“We’ve been training them to locate the vaquitas.

“We have to guarantee we capture the largest possible number of vaquitas to have an opportunity to save them.”

The Mexican government also said on Friday it was imposing a permanent ban on gillnets, used to catch totaba, which are highly valued in Chinese traditional medicine.

The nets are designed to trap the heads of fish but not their bodies, but are blamed for trapping and killing the porpoises as well.

Hollywood actor Leonardo DiCaprio, who has campaigned to save the vaquitas, tweeted that the ban was “great news”, thanking President Enrique Pena Nieto and environmental group WWF.

A temporary ban which had previously been in place since 2015 was seen as ineffective, leading the WWF to call for it to be extended and properly enforced.