La habilidad de las abejas para entender el concepto del número 0
Bees Are The First Insects Found To Understand The Concept Of Zero

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Español

Son productoras de miel, cumplen un servicio ecológico fundamental polinizando a la mayoría de las plantas que nos brindan alimentos y, por si fuera poco, son capaces de entender el concepto del cero.

La capacidad de las abejas para entender la falta absoluta de cantidad fue descubierta por investigadores de la Universidad RMIT de Melbourne, en Australia, que presentaron recientemente el resultado de sus estudios en una conferencia sobre comportamiento en Portugal.

La idea del cero es difícil de entender incluso para los humanos: los niños pequeños suelen tener dificultad para ello y lo aprenden después de otros números.

En el reino animal tampoco abunda la compresión de este concepto. Pero mientras que los monos y los chimpancés, por ejemplo, pueden llegar a aprenderlo, sorprende que las abejas, que tienen un cerebro tan pequeño, también puedan hacerlo.

De hecho, son los primeros invertebrados que han demos­trado esta curiosa habilidad.

Premios y castigos:

Para poner a prueba esta capacidad, los científicos utilizaron abejas melíferas. Crearon dos plataformas en las que colocaron entre uno y cuatro objetos iguales.

Y como las abejas aprenden más rápido no solo cuando se las premia si hacen lo correcto, sino también cuando se las castiga cuando se equivocan, las recompensaban con una sustancia dulce cuando volaban hacia la plataforma con menos objetos y las castigaban con una solución de sabor desagradable cuando elegían la que tenía más.

En el 80% de los casos, se inclinaron por la opción que ofrecía menos objetos. Cuando tenían que elegir entre una con pocos objetos y otra con cero objetos, elegían cero.

Para las abejas, el cero es un número.

En una segunda etapa, repitieron el mismo experimento pero variando el número de objetos.

Aquí, siguieron eligiendo la plataforma donde no había objetos, pero cometían más errores y demoraban más cuando tenían que elegir entre esta y una plataforma con un objeto y otra con seis.

De acuerdo a los científicos, el hecho de que la diferencia de cantidad afectara la capacidad para resolver el problema, muestra que las abejas entienden que el cero es un número.

Por qué o cómo lo hacen es aún un misterio.

“Todavía tenemos algunas cosas que descubrir sobre las razones que le permiten hacer esto”, le explicó a la revista New Scientist Scarlett Howard, coautora de la investigación.

El estudio aún debe ser sometido a una revisión por pares.

English

For the first time ever, the humble bee with its tiny brain has been found to understand the concept of zero.

For most of us, the idea of zero may seem like a fairly easy and unchallenging thing to get our head around. But in actual fact, the ability to accept the absence of something, which is what zero is after all, as a quantity is a hard fought accomplishment. Children will often learn other numbers before understanding the concept of zero, and even then it has been shown that they can find difficulty in identifying whether or not zero is higher or lower than one.

So it is little wonder that in the animal world, very few species are known to understand the concept of zero. Chimpanzees and some monkeys can be trained to comprehend the concept, but apart from these, very few animals are able to do it, and until now it wasn’t thought that any insect at all was capable of mastering the notion.

But scientists from the RMIT University in Melbourne have presented their research at the current Behaviour 2017 meeting in Portugal, reporting that they have been able to demonstrate that bees treat zero just like another number.

To start with, the researchers set up two platforms with varying numbers of shapes on them. They then trained bees to associate the platform with the fewest number of shapes on it with a sweet reward, and the platform with the most number a horrible taste. After being certain the bees were responding to the number of shapes and nothing else, the researchers then tested the insects by offering them one platform with two or three shapes, and another with zero shapes. The insects most frequently chose the latter.

Finally, the researchers then trained the bees to decide whether or not to land on a platform with zero objects, one object, or six objects. They found that once again, most of the time the insects could correctly identify the platform with nothing on it, but took more time over the decision if they were having to choose between a platform that had nothing and another that had just one object.

The fact that it took the bees longer to decide which one was zero when the numbers were numerically closer, suggests that the insects do indeed see the absence of objects as a number, the authors argue.

This would imply that the insects’ ability to count is similar to that of humans and some primates, and is strangely advanced for the animal world, not just for insects. The reason why bees should have such highly developed cognitive capability in the realm of mathematics, however, is a little tricky to deduce.