Dormir profundo y soñar: ¿la respuesta a múltiples problemas de salud?
Why Dreaming May Be Important for Your Health

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Algunos expertos creen que la falta de sueño en la fase REM provoca muchos de los problemas de salud comunes en la actualidad. Cómo lograr un mejor descanso

Muchos médicos han advertido durante años que el ritmo de la vida en la actualidad atenta con el buen descanso y no garantiza que las personas cumplan las horas de sueño recomendadas por noche, con consecuencias para la salud que van desde conducir somnoliento y tener irritabilidad hasta un mayor riesgo de demencia, enfermedad cardíaca y muerte prematura.

Ahora, un estudio reciente sugiere que un tipo particular de sueño puede ser especialmente importante cuando se trata de entender cómo el cerebro responde a situaciones estresantes.

La investigación, publicada en la re­vis­ta científica Journal of Neuroscience, descubrió que las personas que pasaban más tiempo en el sueño de movimiento ocular rápido (MOR o REM, por sus siglas en inglés) -concretamente la fase en la que ocu­rren los sueños- tenían menos actividad cerebral relacionada con el miedo cuando recibieron descargas eléctricas leves al siguiente día. Los hallazgos sugieren que tal vez obtener suficiente sueño REM antes de experiencias angustiosas puede hacer que una persona sea menos propensa a desarrollar trastorno de estrés postraumático (TEPT), plantean los autores.

¿Qué sucede durante el sueño REM?
El sueño involucra cinco fases distintas, por las que el cerebro y el cuerpo pasan varias veces durante la noche. Las primeras cuatro fases implican una transición del sueño superficial al profundo: se empieza a perder conciencia de los alrededores, baja la temperatura corporal, se regula la respiración y el ritmo cardíaco, se combinan ondas cerebrales lentas y rápidas, se relajan los músculos y baja la presión sanguínea.

Estas etapas de sueño tienden a ser relativamente cortas durante los primeros dos tercios de la noche, ya que el cuerpo prioriza el sueño más profundo y de onda lenta. En la la quinta fase -el sueño REM- implica una mayor actividad cerebral y sueños vívidos.

Debido a que los períodos más largos de sueño REM solo ocurren durante las horas finales de sueño (temprano en la mañana, para la mayoría de las personas), estos pueden cortarse cuando no se alcanzan las siete u ocho horas recomendadas, según el psicólogo Rubin Naiman , especialista en sueño del Centro de Medicina Integrativa de la Universidad de Arizona, Estados Unidos, y autor de una revisión reciente sobre los sueños publicada en la Academia de Ciencias de la Universidad de Nueva York.

¿Cuáles son los beneficios para la salud del sueño REM?
Varios estudios en los últimos años han sugerido que el sueño REM puede afectar la precisión con que las personas leen las emociones y procesan estímulos externos. La investigación de Walker, por ejemplo, demostró que las personas que alcanzaron la quinta fase durante una siesta eran más capaces de juzgar las expresiones faciales después que aquellas que habían dormido sin alcanzar REM.

Walker y sus colegas también descubrieron que las personas que veían imágenes emocionantes antes de dormir bien por la noche tenían menos probabilidades de tener reacciones fuertes a las mismas imágenes al día siguiente, en com­paración con aquellos que no durmieron bien. “Pienso en soñar como terapia nocturna”, señaló Walker. “Pro­por­- ciona un bálsamo calmante nocturno que pule nuestras experiencias emocionales para que nos sintamos mejor el día siguiente”.

Una teoría, conocida como la hipótesis de calibración REM, sostiene que la norepinefrina se acumula durante el día y puede restablecerse a niveles normales durante el sueño REM. “Cuando eso sucede, creemos que la amígdala puede volverse menos sensible a los estímulos y menos propensa a reaccionar de forma exagerada ante algo que realmente no debería ser de temer”, dijo Lerner.

En su más reciente estudio, Naiman escribió que los sueños tienen efectos sobre la memoria y el estado de ánimo, y cita investigaciones que relacionan el sueño REM de mala calidad con afecciones como la enfermedad de Alzheimer y la depresión, aunque se trata solamente de asociaciones.

Cómo lograr más sueño REM
“Si te levantás todas las mañanas con recuerdos vívidos de los sueños de la noche anterior, es probable que tengas al menos un sueño REM de calidad decente”, señaló Walker. Pero además de ese indicador, no existe un método sencillo de controlar los niveles de sueño REM específicamente.

“Para la mayoría de las personas, el sueño REM representa entre el 20 y el 25% del tiempo que pasan durmiendo”, explicó la coautora y asistente de investigación de Lerner, Shira Lupkin. “Así que por ahora, la mejor manera en que podemos recomendar obtener más sueño REM es simplemente dormir más en general”.

English

Doctors have warned for years that Americans are not getting enough sleep, with health consequences ranging from drowsy driving and irritability to an increased risk of dementia, heart disease and early death. Now, a recent study suggests that one particular type of sleep may be especially important when it comes to how the brain responds to stressful situations.

The research, published in the Journal of Neuroscience, found that people who spent more time in rapid-eye-movement (REM) sleep — the phase when dreaming occurs — had lower fear-related brain activity when they were given mild electric shocks the next day. The findings suggest that getting sufficient REM sleep prior to fearful experiences may make a person less prone to developing post-traumatic stress disorder (PTSD), the authors hypothesize.

The study isn’t the first to suggest that REM sleep delivers unique benefits. Some experts even believe that it’s actually a lack of REM sleep and a lack of dreaming — rather than just poor sleep in general — that’s responsible for many of the health problems Americans suffer from today. Here’s what scientists know so far — and what they suspect — about REM sleep, dreams and what happens when people are deprived of both.

What happens during REM sleep?
Sleep involves five distinct phases, which the brain and body cycle through several times during the night. The first four phases involve a transition from shallow to deep sleep, while the fifth phase, REM sleep, involves heightened brain activity and vivid dreams.

REM sleep stages tend to be relatively short during the first two-thirds of the night as the body prioritizes deeper, slow-wave sleep. And because longer periods of REM sleep only happen during the final hours of sleep (in the early morning, for most people), it can get cut off when you don’t spend a full seven or eight hours in bed, says psychologist Rubin Naiman, a sleep and dream specialist at the University of Arizona Center for Integrative Medicine and the author of a recent review about dreaming published in the Annals of the New York Academy of Sciences.

What happens when you dream?
Scientists are divided as to whether dreams are simply a product of random neurons firing during sleep, or if they’re something more — like a data dump that helps the brain separate important memories from non-important ones, or a way for people to prepare for challenges and play through different scenarios in their heads.

Naiman describes the brain during REM sleep as a sort of “second gut” that digests all of the information gathered that day. “Everything we see, every conversation we have, is chewed on and swallowed and filtered through while we dream, and either excreted or assimilated,” he says.

How to get more REM sleep
If you wake up every morning with vivid memories of last night’s dreams, chances are you’re getting at least some decent quality REM sleep, says Walker. But besides that there’s no easy way to monitor your levels for REM sleep specifically. Most consumer sleep trackers aren’t an accurate judge, says Lerner, and neither is how refreshed you feel when you wake up.

“For most people, REM sleep makes up about 20 to 25% of the time they spend asleep,” says Lerner’s co-author and research assistant, Shira Lupkin. “So for now, the best way we can recommend getting more REM sleep is to simply get more sleep overall.”

What are the health benefits of REM sleep?
Several studies in recent years have suggested that REM sleep can affect how accurately people can read emotions and process external stimuli. Walker’s research, for example, has demonstrated that people who achieved REM sleep during a nap were better able to judge facial expressions afterward than those who’d napped without reaching REM.