Qué son las zonas muertas del océano y por qué cada vez hay más
Low oxygen, coral bleaching getting worse in oceans

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Español

Uno de los temas que se discuten a menudo es la cantidad de plástico que hay en los océanos.

Las millones de toneladas de desechos plásticos que acaban allí cada año generan un daño irreparable en la vida marina.

Sin embargo, bajo la superficie de las aguas, otro grave problema acecha a los ecosistemas marinos: la presencia de zonas muertas.

Según un estudio publicado recientemente en la revista Science, el tamaño de las zonas sin oxígeno en las aguas abiertas del océano se ha cuadruplicado desde mediados del siglo XX, mientras que las zonas con muy poco oxígeno cerca de las costas se han multiplicado por 10.

Esto, señalan los autores del primer estudio que analiza en profundidad la falta de oxígeno en los océanos, puede provocar la extinción masiva de especies en el largo plazo, poniendo en riesgo la vida de millones de personas que dependen del mar para alimentarse y como fuente de trabajo.

“Los mayores eventos de extinción en la historia de la Tierra han estado asociados con climas cálidos y con la deficiencia de oxígeno en los océanos”, señaló Denise Breitburg, científica del Centro de Investigación Ambiental Smithsonian, en Estados Unidos, y autora principal del estudio.

Asfixia
Las zonas muertas son grandes extensiones de agua que contienen muy poco o nada de oxígeno.

Se las llama “muertas” porque son muy pocos los organismos que pueden sobrevivir allí.

La mayor parte de los animales que terminan en estos parches acaban sofocándose y mueren.

Si bien zonas de poco oxígeno ocurren naturalmente en el océano (normalmente en el oeste de los continentes, debito al efecto de la rotación de la Tierra sobre las corrientes oceánicas) el problema es la medida en que se han expandido desde 1950.

Causa
¿Pero a qué se debe la expansión de las zonas muertas?

El cambio climático, producto de la actividad humana, es el principal responsable sobre todo en aguas abiertas.

Como las aguas cálidas tienen menos oxígeno, a medida que las aguas superficiales se calientan, el oxígeno tiene más dificultad para llegar a las profundidades del océano.

Por otro lado, cuando el agua es más cálida, los animales respiran más rápido y esto, a su vez, hace que utilicen más oxígeno en menos tiempo.

En las aguas costeras, el problema principal son los nutrientes que se emplean en la agricultura y que llegan al océano.

Nutrientes como el fósforo, presentes en los fertilizantes y abono para las plantas, se cuelan en los ríos.

Al llegar al mar provocan el crecimiento desmedido de algas que, al morir y descomponerse, absorben enormes cantidades de oxígeno.

Soluciones
Por si los efectos mencionados antes no fueran suficientes, la falta de oxígeno puede además impulsar al océano a liberar sustancias químicas peligrosas como por ejemplo óxido de nitrógeno, un gas con efecto invernadero 300 veces más poderoso que el dióxido de carbono.

No obstante creen que es un problema que tiene solución.

“Frenar el cambio climático requiere un esfuerzo global, pero incluso las acciones locales pueden ayudar con el declive de oxígeno provocado por el exceso de nutrientes”, señaló Breitburg.

Además de implementar medidas para frenar el calentamiento global, los expertos creen que se pueden crear áreas marinas protegidas o zonas donde se prohíba la captura en áreas que los animales usan para escapar del bajo nivel de oxígeno.

English

The solution lies in large part in limiting our dependence on fossil fuels by using renewable energy sources.

Global warming is making the world’s oceans sicker, depleting them of oxygen and harming delicate coral reefs more often, two studies show.

The lower oxygen levels are making marine life far more vulnerable, the researchers said. Oxygen is crucial for nearly all life in the oceans, except for a few microbes.

“If you can’t breathe, nothing else matters. That pretty much describes it,” said study lead author Denise Breitburg, a marine ecologist at the Smithsonian Environmental Research Center. “As seas are losing oxygen, those areas are no longer habitable by many organisms.”

She was on a team of scientists, convened by the United Nations, who reported that the drop in oxygen levels is getting worse, choking large areas, and is more of a complex problem than previously thought. A second study finds that severe bleaching caused by warmer waters is hitting once-colorful coral reefs four times more often than they used to a few decades ago.

When put all together, there are more than 12 million square miles of ocean with low oxygen levels at a depth of several hundred feet, according to the scientists with the Global Ocean Oxygen Network. That amounts to an area bigger than the continents of Africa or North America, an increase of about 16 percent since 1950.

Their report is the most comprehensive look at oxygen deprivation in the world’s seas.

“The low oxygen problem is the biggest unknown climate change consequence out there,” said Lisa Levin, a study co-author and professor of biological oceanography at the Scripps Institution of Oceanography.

Levin said researchers have seen coastal “dead zones” from fertilizer pollution from farms before, as well as areas of low oxygen in open ocean blamed on warmer waters, but this study shows how the two problems are interconnected with common causes and potential solutions.

“Just off Southern California, we’ve lost 20 to 30 percent of our oxygen off the outer shelf,” Levin said. “That’s a huge loss.”

Some low oxygen levels in the world’s ocean are natural, but not this much, Breitburg said. A combination of changes in winds and currents — likely from climate change — is leaving oxygen on the surface, and not bringing it down lower as usual. On top of that, warmer water simply doesn’t hold as much oxygen and less oxygen dissolves and gets into the water, she said.

“Oxygen loss is a real and significant problem in the oceans,” said University of Georgia marine scientist Samantha Joye, who wasn’t part of the study but praised it. Levels of ocean oxygen are “changing potentially faster than higher organisms can cope.”

In a separate study, a team of experts looked at 100 coral reefs around the globe and how often they have had severe bleaching since 1980. Bleaching is caused purely by warmer waters, when it’s nearly 2 degrees above the normal highest temperatures for an area.

In the early 1980s, bleaching episodes would happen at a rate of once every 25 to 30 year. As of 2016, they now are happening just under once every six years, the study found.

Bleaching isn’t quite killing the delicate corals, but making them extremely sick by breaking down the crucial microscopic algae living inside the coral. Bleaching is like “ripping out your guts” for coral, said study co-author Mark Eakin, coordinator of the Coral Reef Watch program for the U.S. National Oceanic and Atmospheric Administration.

Guam has been one of the hardest places hit with eight severe bleaching outbreaks since 1994, four of them in the last five years, Eakin said. The Florida Keys, Puerto Rico and Cuba have been hit seven times.