4 advertencias de Stephen Hawking sobre los peligros que amenazan a la humanidad
Stephen Hawking’s warnings: What he predicted for the future

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Por Paul Rincon

La fama académica de Stephen Hawking, el físico británico que murió este miércoles a los 76 años, se basa en sus investigaciones sobre los agujeros negros y la teoría de la relatividad general de Albert Einstein.

Pero, como divulgador científico, solía salirse de su área de investigación, usando su reconocimiento para destacar aquello que consideraba los grandes desafíos y amenazas existenciales para la humanidad en las décadas que se avecinan.

Sus advertencias solían generar titulares mediáticos… y controversia.

1. Abandonar la Tierra

A Hawking le preocupaba que colocáramos todas nuestras esperanzas en la Tierra. Durante décadas pidió a la humanidad que comenzara el proceso de construir establecimientos permanentes en otros planetas.

“Estamos quedándonos sin espacio y los únicos espacios a los que podemos ir son otros mundo”, dijo el año pasado en el festival científico y artístico Starmus, en Noruega.

“Es el momento de explorar otros sistemas solares. Expandirnos puede ser lo único que nos salve de nosotros mismos. Estoy convencido de que los humanos necesitan irse de la Tierra”, agregó.

Según Hawking, más tarde que temprano la humanidad sería víctima de una catástrofe que empujaría a la especie a la extinción.

Lo que más le preocupaban eran los llamados eventos de baja probabilidad y alto impacto; por ejemplo, la colisión de un gran asteroide contra el planeta.

Pero el británico también percibió otras amenazas potenciales, como la inteligencia artificial, el cambio climático, los virus genéticamente modificados y una posible guerra nuclear, por citar algunos ejemplos.

En 2016 Hawking le dijo a la BBC: “Aunque la probabilidad de que la Tierra sufra un desastre próximamentesea bastante baja, esta se acumula con el tiempo y se convierte en casi una certeza para los próximos mil o 10 mil años”.

2. Máquinas inteligentes

Hawking reconocía las grandes oportunidades surgidas gracias a los avances en la inteligencia artificial, pero también advirtió sobre sus peligros.

En 2014, le dijo a la BBC que “el desarrollo de una inteligencia artificial completa podría significar el fin de la raza humana”.

“Los humanos, que somos seres limitados por nuestra lenta evolución biológica, no podremos competir con las máquinas y seremos superados por ellas”, agregó.

En su opinión, las formas primitivas de inteligencia artificial desarrolladas hasta la fecha habían demostrado ser muy útiles. De hecho, la tecnología que usaba para comunicarse incorporaba este tipo de desarrollos tecnológicos.

Pero Hawking temía las consecuencias de aquellas formas avanzadas de inteligencia artificial, las cuales podrían igualar o superar a los humanos.

3. Calentamiento global

Hawking creía que el calentamiento global era una de las mayores amenazas para la vida en el planeta.

El físico temía particularmente la llegada del llamado “punto de inflexión”, un momento en el cual el calentamiento global se volvería irreversible.

En este sentido, hizo una serie de incendiarias declaraciones el año pasado tras la decisión de Estados Unidos de retirarse del acuerdo climático de París.

“Al negar la evidencia del cambio climático y retirarse del acuerdo de París, (el presidente de EE.UU.) Donald Trump causará un daño ambiental evitable a nuestro hermoso planeta, poniendo en peligro a la naturaleza, para nosotros y nuestros hijos”, afirmó.

Y agregó: “Las acciones de Trump podrían hacer que la Tierra cruce ese umbral (del punto de inflexión) para convertirse en Venus, con una temperatura de 250ºC y lluvias de ácido sulfúrico”.

4. Contacto extraterrestre

Existe toda un área de investigación científica dedicada a monitorear señales de vida inteligente provenientes de otras partes del universo.

Hawking no estaba en contra de esto, sino que advertía sobre los riesgos de intentar contactar civilizaciones alienígenas de forma activa.

“Creo que sería un desastre”, dijo al canal de National Geographic en 2004 sobre un posible contacto con alienígenas.

“Los extraterrestres probablemente estarían muy adelantados respecto a nosotros (…). Creo que debemos quedarnos cabizbajos”, agregó.

Luego, en 2010 ahondó en este concepto y dijo al canal de televisión Discovery que los extraterrestres podrían atacar la Tierra para robar nuestros recursos: “Si los extraterrestres nos visitan, el resultado sería mucho más parecido a cuando Colón desembarcó en América”, dijo.

English

By Paul Rincon

OStephen Hawking’s fame was founded on the research he did on general relativity and black holes. But he often stepped outside his own field of research, using his recognition to highlight what he saw as the great challenges and existential threats for humanity in coming decades. His pronouncements drove headlines in the media, which sometimes proved controversial.

Leaving Earth

Hawking was clearly troubled that we were putting all our eggs in one basket – that basket being Earth. For decades, Hawking had been calling for humans to begin the process of permanently settling other planets. It made news headlines again and again.

Hawking’s rationale was that humankind would eventually fall victim to an extinction-level catastrophe – perhaps sooner rather than later. What worried him were so-called low-probability, high impact events – a large asteroid striking our planet is the classic example. But Hawking perceived a host of other potential threats: artificial intelligence, climate change, GM viruses and nuclear war to name a few.

In 2016, he told the BBC: “Although the chance of a disaster to planet Earth in a given year may be quite low, it adds up over time, and becomes a near certainty in the next thousand or 10,000 years. He was confident that humans would spread out into the cosmos by that time (given the chance), but added: “We will not establish self-sustaining colonies in space for at least the next hundred years, so we have to be very careful in this period.”

Rise of the machines?

Hawking recognised the great opportunities that arose from advances in artificial intelligence, but also warned about the dangers.

In 2014, he told the BBC that “the development of full artificial intelligence could spell the end of the human race”.

Hawking said the primitive forms of artificial intelligence developed so far had already proved very useful; indeed, the tech he used to communicate incorporated a basic form of AI. But Hawking feared the consequences of advanced forms of machine intelligence that could match or surpass humans.

Tipping point

The Cambridge physicist regarded global warming as one of the biggest threats to life on the planet. Hawking was particularly fearful of a so-called tipping point, where global warming would become irreversible. He also expressed concern about America’s decision to pull out of the Paris Agreement.

“We are close to the tipping point where global warming becomes irreversible. Trump’s action could push the Earth over the brink, to become like Venus, with a temperature of 250 degrees, and raining sulphuric acid,” he told BBC News.

Shhhh, keep it down

There’s a whole field of science, known as Seti (The Search for Extra-Terrestrial Intelligence) dedicated to listening for signals from intelligent beings elsewhere in the Universe. But Hawking cautioned against trying to actively hail any alien civilisations that might be out there.

In 2010, he told the Discovery Channel that aliens might simply raid Earth for resources and then move on.

“If aliens visit us, the outcome would be much as when Columbus landed in America, which didn’t turn out well for the Native Americans,” he said.

“We only have to look at ourselves to see how intelligent life might develop into something we wouldn’t want to meet.”

Controversial headlines

The media attention gave him an unprecedented platform. But some in the scientific community were occasionally less enthusiastic about the resulting headlines than the journalists who wrote them.

Indeed, I’ve been asked in the past why the British media seemed to hang on Hawking’s every word.

Prof Sir Martin Rees, the Astronomer Royal, said: “He had robust common sense, and was ready to express forceful political opinions.