Cada vez más conductores sobrepasan a buses escolares detenidos

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LITTLE ROCK – Una reciente encuesta sobre autobuses escolares mostró datos preocupantes, son cada vez más los motoristas que sobrepasan ilegalmente a buses escolares cuando están subiendo o bajando pasajeros. 

El Departamento de Educación del estado de Arkansas realizó una encuesta a los choferes de autobuses escolares el pasado 24 de abril, en la misma participaron 3258 choferes representando a 194 distritos escolares. Sus respuestas causaron alarma, en palabras del manager de la División Estatal de Instalaciones Académicas y Transporte de las Escuelas Públicas. 

Los choferes indicaron que en 857 instancias fueron sobrepasados ilegalmente por otro vehículo a motor cuando estaban detenidos bajando y subiendo alumnos. Este dato se incrementó dramáticamente en comparación al año pasado, cuando se registraron 726 denuncias. Las autoridades informaron que las cifras son preocupantes porque el sólo hecho de que suceda una vez tiene un potencial de riesgo. Tener cientos de instancia en un mismo día crea las condiciones necesarias para que se desate una tragedia, pues en Arkansas todos los días hay 7000 autobuses circulando esperando trasladar a 350.000 estudiantes. En los meses de invierno es de noche cuando los niños se suben y bajan de estos autobuses, y los accidentes pueden pasar, aún cuando sean evitables. 

Cuando un autobús sube y baja niños, se suele detener unos 3 minutos. En el 2005 la legislatura aumentó las penas impuestas a quienes pasaran a un autobús detenido con balizas en respuesta a la muerte de un niño de 9 años en Bryant, acaecida en el 2004. Desde ese momento se han registrado otras muertes de escolares a causa de motoristas que intentan sobrepasar autobuses detenidos. En el 2007 una niña de Watson Chapel de 14 años falleció en un accidente similar y en el 2014 otra niña de 12 años del condado de Pike fue atropellada fatalmente. 

La ley determina que atropellar a alguien por sobrepasar un autobús escolar es homicidio por negligencia, si bien las penas por cometer este ilícito –aún sin dañar a nadie- han subido, se califica a la acción como una ofensa menor. El mínimo imponible subió de $34 a $250, las multas máximas rondan entre los $500 y los $1000. El ofensor puede a su vez quedar detenido por 90 días. 

La ley de Isaac le permite a un juez ordenar servicio comunitario de hasta 400 horas y determina que la licencia del conductor sea suspendida. Previamente la suspensión de la licencia era algo opcional, a partir de esta ley la misma se aplica de 21 días a un año entero. La ley se aplica para un autobús circulando en cualquier tipo de calle. En el caso de ser una calle con muchos carriles, los autos que vienen de frente no deben parar pero sí proceder con cautela cuando ven a un autobús detenido. La definición de vía con carriles múltiples en la ley de Isaac,  no se aplica a las autopistas de 5 carriles con giro en el centro, con lo cual los motoristas que circulan en ambas direcciones deben detenerse en caso de encontrar un autobús escolar con balizas. 

El Departamento de Educación, los departamentos locales de policía y las escuelas de Arkansas promoverán el próximo agosto la campaña de concientización de motoristas titulada “Flashing Red, Kids Ahead.” Llegando el fin del ciclo lectivo es imperativo que todos recordemos esta premisa, pues los niños están más activos que nunca. 

 

More drivers passing stopped school buses 

 

LITTLE ROCK – A recent survey of school bus drivers indicates a disturbing increase in the number of motorists who illegally pass stopped school buses while they are loading and unloading students. 

The state Education Department conducted a survey of drivers on April 24. A total of 3,258 bus drivers, in 194 school districts, participated. Their responses were “alarming,” in the words of the transportation manager for the state Division of Public School Academic Facilities and Transportation. 

Bus drivers reported 857 instances of being passed illegally by a motor vehicle while the bus was stopped and red lights were flashing and a stop sign was extended. That is an alarming increase from last year’s survey, when drivers reported 726 instances of being illegally passed during a stop. 

It’s a cause for concern, as the transportation manager said, because even one instance is too many. To have hundreds of instances in a single day creates the potential for tragedy, because every school day in Arkansas, more than 7,000 buses transport about 350,000 students. In the winter months, it can be dark when buses stop to drop off or pick up students.  

When a school bus picks up and drops off students, the average time of the stop is only three minutes. 

In 2005 the legislature increased the penalties for passing a stopped school bus with its red lights flashing, in response to the death in 2004 of a nine-year-old from Bryant who was struck by a passing car and killed.  

Since then, other Arkansas students have died after being struck by passing motorists. In 2007 a 14-year-old girl from Watson Chapel and in 2014 a 12-year-old girl in Pike County were killed by drivers who passed stopped school buses. 

The law made it negligent homicide to cause someone’s death while illegally passing a stopped school bus. It also raised the penalties for passing a school bus, even if no injuries or accidents occur. The offense is still a misdemeanor, but the fine went up from a minimum of $35 to a minimum of $250. The maximum fine went up from $500 to $1,000. 

The offending driver may also be jailed for up to 90 days. 

Isaac’s Law allows the judge to order community service of up to 400 hours, and it mandates that the driver’s license of the offender be suspended. Previously, suspension of the driver’s license was optional, and now it must be suspended for a minimum of 21 days and a maximum of a year. 

The law takes into account school bus stops on highways with multiple lanes, divided by a median strip or a grassy parkway. On those highways, drivers going the opposite direction do not have to stop, but they shall proceed with due caution as they approach the school bus.  

The definition of a multiple lane highway in Isaac’s Law does not include five-lane highways with a turning lane in the center, therefore motorists going in both directions must stop for school buses that are unloading students and have their flashing red lights on. 

The Education Department, police departments and local schools promote school bus safety in August, when the school year begins, in a campaign called “Flashing Red, Kids Ahead.” A reminder is needed as we approach summer vacation, when children can be more impulsive than usual.