¿Por qué? Preguntan las familias de las víctimas / Families of building collapse victims ask, “Why?”

Por William R. Wynn | TULSA, OK

¿Cómo es posible que en la nación más rica y desarrollada del mundo se derrumbe un edificio de apartamentos como si estuviera en un país empobrecido del tercer mundo? Esta es una de las muchas preguntas que se plantean en lo que es el derrumbe accidental de edificios más mortífero ocurrido en Estados Unidos en al menos 100 años.

El jueves 24 de junio, Champlain Towers South, un condominio de 13 pisos en Surfside, Florida -una pequeña comunidad frente a la playa, justo al norte de Miami Beach- se derrumbó repentina y violentamente en una escena que recuerda inquietantemente al colapso del World Trade Center en el ataque terrorista de 2001. Hasta el 29 de junio, se había confirmado la muerte de 11 personas y al menos 150 más seguían desaparecidas.

A pesar de los heroicos esfuerzos de los rescatistas que trabajan metódica y cuidadosamente bajo fuertes lluvias y condiciones increíblemente peligrosas, no se ha sacado a ningún superviviente de los escombros desde el día en que el edificio se derrumbó sobre sí mismo, y cada hora que pasa disminuye la posibilidad de encontrar a alguien más con vida.

Entre los desaparecidos se encuentra Cassandra Stratton, de 40 años, modelo e instructora de yoga, que habló por teléfono con su marido en los momentos previos al desastre. El marido de Stratton declaró que su mujer le dijo que la piscina acababa de desaparecer y que el edificio temblaba como si hubiera habido un terremoto. Lo último que escuchó el marido de Stratton fue un horrible grito que quedará para siempre en su memoria.

Muchos de los residentes del edificio que aún no han sido contabilizados son latinoamericanos, entre ellos nueve argentinos, dijo el consulado de esa nación en un comunicado el jueves pasado.

La hermana de la Primera Dama de Paraguay sigue desaparecida, así como Claudio Bonnefoy, sobrino de la ex presidenta chilena Michelle Bachelet. Residentes de Cuba, Chile, Puerto Rico e incluso de lugares tan lejanos como Israel se encuentran entre las personas cuyos familiares aún esperan poder ser rescatados, o al menos que sus cuerpos sean recuperados pronto.

Pero a diferencia del derrumbe de las Torres Gemelas de Nueva York en 2001 o del Edificio Federal Murrah de Oklahoma City en 1995, la tragedia de Surfside no fue el resultado de un ataque terrorista, sino que, según sugieren cada vez más los informes, podría haber sido causada por años de descuido de los problemas estructurales. Los edificios del condado de Miami-Dade deben ser recertificados en cuanto a su seguridad cada 40 años, pero los críticos afirman que esto no es lo suficientemente frecuente, especialmente teniendo en cuenta el impacto corrosivo del aire marino y el hecho de que la zona está plagada de peligrosos socavones.

Muchos de los residentes del edificio, incluido Stratton, se habían quejado en los últimos meses de las grietas en los pilares de hormigón del aparcamiento de la planta baja de Champlain Towers, y de los charcos de agua en zonas que deberían estar secas. Un ingeniero contratado para inspeccionar la estructura en 2018 había advertido de “daños estructurales importantes”, pero las reparaciones planificadas aún no habían comenzado cuando se produjo la tragedia la semana pasada.

El desastre de las Torres Champlain está a punto de convertirse en el colapso estructural accidental más mortífero de los últimos tiempos en Estados Unidos. En 2013, las pasarelas sobre el atrio del hotel Hyatt Regency de Kansas City se derrumbaron, matando a 114 personas e hiriendo a 200. En 1922, la nieve acumulada por una ventisca sin precedentes provocó el derrumbe del tejado del Knickerbocker Theater de Washington, D.C., matando a 98 personas e hiriendo a 133.

Se cree que menos de 40 personas han sobrevivido al terrible accidente de la semana pasada. (La Semana)

Families of building collapse victims ask, “Why?”

By William R. Wynn | TULSA, OK

How, in the richest and most developed nation in the world, does an apartment building collapse as if it were in an impoverished third world country? This is one of many questions being asked in what is the most deadly accidental building collapse to occur in the United States in at least 100 years.

On Thursday, June 24th, Champlain Towers South, a 13-story condominium in Surfside, Florida – a small beachfront community just north of Miami Beach – collapsed suddenly and violently in a scene eerily reminiscent of the collapse of the World Trade Center in 2001’s terrorist attack. As of June 29th, 11 individuals had been confirmed dead and at least 150 others remained unaccounted for.

Despite heroic efforts by rescuers working methodically and carefully in heavy rain and impossibly dangerous conditions, no survivors have been pulled from the rubble since the day the building collapsed on itself, and with each passing hour the chance that anyone else might be found alive diminishes.

Among those still missing is Cassandra Stratton, 40, a model and yoga instructor who was on the phone with her husband in the moments leading up to the disaster. Stratton’s husband said his wife said the swimming pool had just disappeared and said the building was shaking as if there was an earthquake. The last thing Stratton’s husband heard was a horrible scream that will forever be in his memory.

Many of the building’s residents yet to be accounted for are Latin Americans, including nine Argentinians, that nation’s consulate said in a statement last Thursday.

The sister of Paraguay’s First Lady remains missing, as well as Claudio Bonnefoy, the nephew of former Chilean President Michelle Bachelet. Residents from Cuba, Chile, Puerto Rico and even as far away as Israel are among those whose relatives are still hoping may be rescued, or at least that their bodies will soon be recovered.

But unlike the collapse of the Twin Towers in New York City in 2001 or the Murrah Federal Building in Oklahoma City in 1995, the Surfside tragedy was not the result of a terrorist attack, but, reports increasingly suggest, could have been caused by years of neglect of structural issues. Buildings in Miami-Dade County are required to be recertified for safety every 40 years, but critics say this is not often enough, especially given the corrosive impact of sea air and the fact that the area is plagued with dangerous sink holes.

Many of the building’s residents, including Stratton, had complained in recent months about cracks in the concrete pillars in Champlain Towers’ lower-level parking garage, and pools of water in areas that should have been dry. An engineer hired to inspect the structure in 2018 had warned of “major structural damage,” but planned repairs had not yet begun when tragedy struck last week.

The Champlain Towers disaster is poised to become the most deadly accidental structural collapse in the United States in recent memory. In 2013, walkways above the atrium in the Kansas City Hyatt Regency hotel collapsed, killing 114 people and injuring 200. In 1922, accumulated snow from a record blizzard caused the roof of the Knickerbocker Theater in Washington, D.C. to cave in, killing 98 people and injuring 133.

Less than 40 people are believed to have survived last week’s horrific accident. (La Semana)