Los proyectos de energía solar ven la luz en la antigua tierra carbonífera de los Apalaches / Solar power projects see the light on former Appalachian coal land

  • Tierra perturbada, un lugar inteligente para instalar energía solar, dicen las autoridades
  • La energía limpia ofrece ingresos fiscales a las áreas afectadas por las pérdidas de las minas de carbón
  • Resistencia al ablandamiento de las energías renovables en comunidades dependientes del carbón

CONDADO DE DICKENSON, Virginia, (Fundación Thomson Reuters) – Mirando hacia el oeste desde Hazel Mountain, Brad Kreps puede ver colinas boscosas que se extienden hasta la frontera de Tennessee y más allá, pero es el área plana y desnuda frente a él lo que encuentra emocionante.

La minería de carbón de superficie terminó en este sitio hace varios años. Pero con una limpieza en marcha, ahora se está preparando para un nuevo capítulo en el papel de larga data de la región como un importante productor de energía, esta vez de una fuente renovable: el sol.

Si bien se ha debatido durante mucho tiempo sobre el uso de antiguas tierras mineras para generar energía solar, este y cinco sitios relacionados se encuentran entre los primeros proyectos que avanzan en las yacimientos de carbón de las montañas centrales de los Apalaches, así como a nivel nacional.

Los patrocinadores dicen que los proyectos podrían ayudar a que las tierras baldías sean productivas e impulsar las fortunas económicas en el área local, parte de una compra de terreno de 250,000 acres (101,171 hectáreas) por parte de The Nature Conservancy (TNC) en 2019, una de sus adquisiciones más grandes.

“Hay muy poca actividad en esta tierra, por lo que si podemos incorporar un nuevo uso como la energía solar, podemos traer ingresos fiscales a estos condados que realmente están tratando de diversificar sus economías”, dijo Kreps, director del programa de TNC.

Además de crear una nueva fuente de energía verde, el proyecto ofrece un modelo para el desarrollo solar que no afecta los bosques o las tierras agrícolas, dijo.
TNC, una organización ambiental sin fines de lucro con sede en EE. UU., Ha identificado seis sitios iniciales para plantas solares en el área y ahora está avanzando con proyectos en parcelas que cubren aproximadamente 1,700 acres.

Las dos empresas que han presentado una oferta para realizar el trabajo, el desarrollador solar Sun Tribe y la principal empresa de servicios públicos Dominion Energy, estiman que los proyectos podrían producir alrededor de 120 megavatios (MW) de electricidad, potencialmente suficiente para alimentar 30.000 hogares.
Se espera que la construcción comience en dos o tres años después de que se completen los trabajos previos al desarrollo y los permisos.

“Este es un modelo innovador”, dijo Emil Avram, vicepresidente de desarrollo comercial de energías renovables de Dominion en Virginia.

Dominion cree que es la iniciativa de energía renovable a escala de servicios públicos más grande que se desarrollará en antiguas tierras mineras de carbón y podría replicarse en otros lugares, agregó Avram.

OBJETIVOS RENOVABLES

El gobierno de los EE. UU. Comenzó formalmente a considerar la instalación de instalaciones de energía renovable en tierras perturbadas, incluidas las minas, pero también los sitios contaminados y los vertederos, en 2008.

Desde entonces, el programa RE-Powering America’s Land ha mapeado más de 100,000 sitios potenciales que cubren más de 44 millones de acres y ayudó a establecer 417 instalaciones que producen 1.8 gigavatios (GW) de electricidad, según datos de marzo.

Un vertedero tóxico en Nueva Jersey, por ejemplo, ahora alberga una instalación solar de 6,5 MW, mientras que una antigua acería en Nueva York se ha convertido en un parque eólico con una capacidad de 35 MW.

Sin embargo, en la tierra de la mina, el trabajo hasta ahora se ha limitado principalmente a hacer inventarios y brindar asistencia técnica, lo que resultó en menos de media docena de proyectos, dijo Nels Johnson, director de energía de TNC para América del Norte.

Eso ha atrofiado el interés de los desarrolladores solares en las tierras mineras, dijo, una brecha de conocimiento que espera que los nuevos proyectos puedan ayudar a llenar, particularmente en medio de un creciente enfoque en el cumplimiento de los objetivos de energía limpia.

“Después de cinco a 10 años en los que casi nadie le presta atención a esto, comienza a tener lugar un despertar”, dijo. “A medida que más y más estados aprueban compromisos de energía renovable, es una especie de situación en la que el perro atrapa el automóvil”.

Virginia, por ejemplo, tiene un proyecto de ley de energía limpia para 2020 que, entre otras cosas, impulsa a que la electricidad de Dominion Energy en el estado esté libre de carbono para 2045.

Hay alrededor de 100,000 acres afectados por la minería del carbón solo en el suroeste de Virginia, dijo Daniel Kestner, quien administra el Programa de Recuperación Innovadora para el departamento de energía del estado.

“Reutilizar tierras como antiguas minas de carbón tiene mucho sentido en lugar de buscar tierras de cultivo de primera … o tierras cerca de áreas pobladas donde puede haber conflictos”, dijo.

El equipo de Kestner ahora está explorando el desarrollo de energía renovable como una opción aprobada para el trabajo de recuperación posterior a la minería requerido.

‘VIDA DESPUÉS DEL CARBÓN’

Appalachia había albergado un escepticismo profundamente arraigado hacia la energía renovable, dijo Adam Wells, director regional de desarrollo económico y comunitario de Appalachian Voices, una organización sin fines de lucro que trabaja en antiguas comunidades de carbón.

Pero los últimos años han visto un cambio, señaló, con el reconocimiento de que la industria del carbón, el principal impulsor económico de la región desde hace mucho tiempo, no volverá a su fuerza anterior.

En todo el país, la cantidad de minas de carbón se redujo en un 62% de 2008 a 2020, según las cifras del gobierno de EE. UU., Lo que se traduce en una pérdida de 100.000 puestos de trabajo desde mediados de la década de 1980, según el Fondo de Defensa Ambiental.

A partir de 2015, dijo Wells, “se hizo necesario hablar sobre cómo es la vida después del carbón en los Apalaches. Y así, como resultado, se volvió seguro hablar de energía solar “.

Si bien la cantidad de trabajos del desarrollo solar a escala de servicios públicos no se compara con los trabajos de la industria del carbón, dijo, aún podría ser significativo.

“Genera ingresos fiscales notables y significativos para las localidades en un momento de disminución de los ingresos del carbón”, agregó.

Por ahora, las comunidades están observando el cambio con una actitud de “esperar y ver”, dijo.

El proyecto de 50 MW de Dominion Energy es la mayor de las seis iniciativas solares locales que están en marcha.

Si bien Dominion no tiene estimaciones de ingresos laborales e impositivos para ese proyecto, señaló en una presentación regulatoria reciente que 15 proyectos solares propuestos recientemente en Virginia generarían más de $ 880 millones en beneficios económicos y respaldarían casi 4,200 empleos asociados con la construcción.

La compañía está bajo una gran presión para aumentar la producción solar y está planeando 16.000 MW adicionales para 2035, dijo el ejecutivo Avram, lo que requiere una nueva capacidad de alrededor de 1.000 MW anuales hasta esa fecha.

“Eso requerirá una buena cantidad de tierra, aproximadamente mil acres por proyecto”, dijo.

Si bien el proyecto inicial de tierras mineras en el suroeste de Virginia es relativamente pequeño, dijo, es un “trampolín” importante para aprender a trabajar en sitios previamente perturbados.

Kreps de TNC ve muchas más oportunidades, literalmente en el horizonte.

“Hay cientos de miles de acres como este en toda la región y, en muchos casos, en este momento no están creando mucho valor económico”, dijo.

Su organización, agregó, tiene como objetivo demostrar “que podemos administrar estas tierras para los resultados de la naturaleza y los resultados de las personas”.

Solar power projects see the light on former Appalachian coal land

  • Disturbed land a smart place to put solar, authorities say
  • Clean energy offers tax income to areas hit by coal mine losses
  • Resistance to renewables softening in coal-dependent communities

DICKENSON COUNTY, Virginia, Dec 30 (Thomson Reuters Foundation) – Looking west from Hazel Mountain, Brad Kreps can see forested hills stretching to the Tennessee border and beyond, but it is the flat, denuded area in front of him he finds exciting.

Surface coal mining ended on this site several years ago. But with a clean-up underway, it is now being prepared for a new chapter in the region’s longstanding role as a major energy producer – this time from a renewable source: the sun.

While using former mining land to generate solar energy has long been discussed, this and five related sites are among the first projects to move forward in the coalfields of the central Appalachian Mountains, as well as nationally.

Backers say the projects could help make waste land productive and boost economic fortunes in the local area, part of a 250,000-acre (101,171-hectare) land purchase by The Nature Conservancy (TNC) in 2019, one of its largest such acquisitions.

Dominion Energy’s 50-MW project is the largest of the six local solar initiatives now underway.

While Dominion does not have job and tax revenue estimates for that project, it noted in a recent regulatory filing that 15 newly proposed solar projects across Virginia would generate more than $880 million in economic benefits and support almost 4,200 jobs associated with construction.

The company is under major pressure to increase solar production and is planning for an additional 16,000 MW by 2035, executive Avram said, requiring new capacity of about 1,000 MW annually through that date.

“That will require a fair amount of land – a thousand acres per project, roughly,” he said.

“There’s very little activity going on this land, so if we can bring in a new use like solar, we can bring tax revenue into these counties that are really trying to diversify their economies,” said Kreps, a TNC program director.

Besides creating a new source of green energy, the project offers a model for solar development that does not impinge on forests or farmland, he said.

TNC, a U.S.-based environmental nonprofit, has identified six initial sites for solar plants in the area and is now moving forward with projects on parcels covering about 1,700 acres.

The two companies that have bid to do the work – solar developer Sun Tribe and major utility Dominion Energy – estimate the projects could produce around 120 megawatts (MW) of electricity, potentially enough to power 30,000 homes.

Construction is expected to start in two or three years after pre-development work and permitting are completed.

“This is a ground-breaking model,” said Emil Avram, Dominion’s vice president of business development for renewables in Virginia.

Dominion believes it is the largest utility-scale renewable energy initiative to be developed on former coal mining land, and could be replicated elsewhere, Avram added.

RENEWABLES TARGETS

The U.S. government formally began looking at putting renewable energy installations on disturbed land – including mines, but also contaminated sites and landfills – in 2008.

Since then, the RE-Powering America’s Land program has mapped over 100,000 potential sites covering more than 44 million acres, and helped establish 417 installations producing 1.8 gigawatts (GW) of electricity, according to March data.

A toxic landfill site in New Jersey, for instance, now hosts a 6.5-MW solar installation, while a former steel mill in New York has been turned into a wind farm with capacity of 35 MW.

Yet on mine land, the work has so far been mostly limited to doing inventories and providing technical assistance, resulting in fewer than a half-dozen projects, said Nels Johnson, TNC’s North America director for energy.

That has stunted solar developers’ interest in mine land, he said – a knowledge gap he hopes the new projects can help fill, particularly amid a surging focus on meeting clean energy goals.

“After five to 10 years of almost nobody paying attention to this, there’s an awakening starting to take place,” he said. “As more and more states pass renewable energy commitments, it’s kind of a situation of the dog catching the car.”

Virginia, for instance, has a 2020 clean energy bill that, among other things, pushes for Dominion Energy’s electricity in the state to be carbon-free by 2045.

There are about 100,000 acres affected by coal mining in southwest Virginia alone, said Daniel Kestner, who manages the Innovative Reclamation Program for the state’s energy department.

“Reusing land like former coal mines makes a lot of sense instead of looking at prime farmland … or lands near populated areas where there may be conflict,” he said.

Kestner’s team is now exploring renewable energy development as an approved option for required post-mining reclamation work.

‘LIFE AFTER COAL’

Appalachia had harbored a deep-rooted skepticism toward renewable energy, said Adam Wells, regional director of community and economic development with Appalachian Voices, a nonprofit that works in former coal communities.

But recent years have seen a turnaround, he noted, with the recognition that the coal industry – the region’s longstanding main economic driver – will not return to its former strength.

Across the country, the number of coal mines dropped by 62% from 2008 to 2020, based on U.S. government figures, translating into a loss of 100,000 jobs since the mid-1980s, according to the Environmental Defense Fund.

Starting around 2015, Wells said, “it became necessary to talk about what life after coal looks like in Appalachia. And so, as a result, it became safe to talk about solar.”

While the number of jobs from utility-scale solar development does not compare to coal-industry jobs, he said, it could still be significant.

“It does generate notable and meaningful tax revenues for localities at a time of declining revenues from coal,” he added.

For now, communities are watching the shift with a “wait-and-see” attitude, he said.

Dominion Energy’s 50-MW project is the largest of the six local solar initiatives now underway.

While Dominion does not have job and tax revenue estimates for that project, it noted in a recent regulatory filing that 15 newly proposed solar projects across Virginia would generate more than $880 million in economic benefits and support almost 4,200 jobs associated with construction.

The company is under major pressure to increase solar production and is planning for an additional 16,000 MW by 2035, executive Avram said, requiring new capacity of about 1,000 MW annually through that date.

“That will require a fair amount of land – a thousand acres per project, roughly,” he said.

While the initial mine-land project in southwestern Virginia is relatively small, he said, it is an important “stepping stone” in learning how to work on previously disturbed sites.

TNC’s Kreps sees much more opportunity, literally on the horizon.

“There’s hundreds of thousands of acres like this across the region – and in many cases, right now they aren’t creating a lot of economic value,” he said.

His organization, he added, aims to demonstrate “that we can manage these lands for nature outcomes and people outcomes”. By Carey L. Biron