Cuatro procesadores de carne acusados de inflar sus precios / 4 Largest Beef Processors accused of Price Fixing

OMAHA, Nebraska (AP) – El mayor distribuidor de alimentos del país se ha unido a las otras empresas que acusan a los cuatro mayores procesadores de carne de trabajar juntos para inflar los precios de la carne de res.

Sysco presentó recientemente una demanda federal en Texas acusando a Tyson Foods, JBS, Cargill y National Beef de fijar los precios. La demanda dice que esas empresas han conspirado para suprimir el número de reses que se sacrifican al menos desde 2015 para ayudar a subir el precio de la carne de vacuno. Las acusaciones son similares a las de las demandas presentadas por tiendas de comestibles, ganaderos, restaurantes y otros mayoristas que han estado pendientes en el tribunal federal de Minnesota desde 2020.

También están pendientes demandas similares de fijación de precios en los negocios de procesamiento de carne de cerdo y pollo.

La demanda de Sysco Corp. dijo que los esfuerzos coordinados de las empresas para limitar el número de reses sacrificadas hicieron bajar el precio que los procesadores de carne pagaban a los ganaderos mientras apuntalaban los precios de la carne de vacuno, aumentando los beneficios de los productores de carne, que controlan más del 80% del mercado de carne de res del país.

La demanda decía que las empresas “explotaron su poder de mercado en este mercado altamente concentrado conspirando para limitar la oferta y fijar los precios de la carne de vacuno vendida”. Y la demanda citaba a un testigo no identificado que solía trabajar en la industria cárnica y que confirmaba que había una conspiración entre las empresas cárnicas.

La mayoría de las empresas no respondieron inmediatamente a las preguntas sobre la demanda de Sysco el jueves, pero han defendido sus acciones en las otras demandas de fijación de precios, aunque JBS aceptó un acuerdo de 52,5 millones de dólares en una de las demandas a principios de este año. JBS no admitió ninguna infracción como parte de ese acuerdo.

El portavoz de Cargill, Daniel Sullivan, dijo que su empresa “confía en sus esfuerzos por mantener la integridad del mercado y llevar a cabo negocios éticos. Creemos que las reclamaciones carecen de fundamento y tenemos la intención de defender enérgicamente nuestra posición”.

En general, la industria del procesamiento de la carne ha mantenido que los factores de la oferta y la demanda, y no el comportamiento anticompetitivo, impulsan los precios de la carne de vacuno y del ganado. La industria también ha luchado durante mucho tiempo con la escasez de trabajadores que han limitado la producción en ocasiones. Estos problemas de mano de obra se agudizaron especialmente durante la pandemia, cuando el COVID-19 se extendió ampliamente por las plantas de procesado y obligó a las empresas a ralentizar o suspender la producción.

El Departamento de Justicia ha estado investigando las acusaciones de fijación de precios en la industria al menos desde 2020, pero no ha proporcionado actualizaciones sobre su investigación.

El presidente Joe Biden ha sugerido que aumentar la competencia en la industria de la carne ayudaría a reducir los precios de los alimentos, por lo que su administración ha ofrecido mil millones de dólares para ayudar a construir y ampliar las plantas de procesamiento de carne independientes.

4 Largest Beef Processors accused of Price Fixing

OMAHA, Neb. (AP) — The nation’s largest food distributor has joined the other businesses accusing the four largest meat processors of working together to inflate beef prices.

Sysco recently filed a federal lawsuit in Texas accusing Tyson Foods, JBS, Cargill and National Beef of price fixing. The lawsuit said those companies have conspired to suppress the number of cattle being slaughtered at least since 2015 to help drive up the price of beef. The allegations are similar to ones in lawsuits filed by grocery stores, ranchers, restaurants and other wholesalers that have been pending in Minnesota federal court since 2020.

Similar price-fixing lawsuits are also pending in the pork and chicken processing businesses.

The Sysco Corp. lawsuit said the companies’ coordinated efforts to limit the number of cattle slaughtered drove down the price meat processors paid ranchers while propping up beef prices, boosting profits for the meat producers, who control more than 80% of the U.S. beef market.

The lawsuit said the companies “exploited their market power in this highly concentrated market by conspiring to limit the supply, and fix the prices, of beef sold.” And the lawsuit cited an unnamed witnesses who used to work in the meat industry who confirmed there was a conspiracy between the meat companies.

Most of the companies didn’t immediately respond to questions about the Sysco lawsuit Thursday, but they have defended their actions in the other price-fixing lawsuits even though JBS did agree to a $52.5 million settlement in one of the lawsuits earlier this year. JBS didn’t admit any wrongdoing as part of that deal.

Cargill spokesman Daniel Sullivan said his company “is confident in our efforts to maintain market integrity and conduct ethical business. We believe the claims lack merit and intend to vigorously defend our position.”

In general, the meat processing industry has maintained that supply and demand factors, not anticompetitive behavior, drive beef and cattle prices. The industry has also long struggled with worker shortages that have limited production at times. Those workforce issues became particularly acute during the pandemic when COVID-19 spread widely through processing plants and forced companies to slow or idle production.

The Justice Department has been looking into allegations of price fixing in the industry at least since 2020, but it hasn’t provided updates on its investigation.

President Joe Biden has suggested that increasing competition in the meat industry would help reduce food prices, so his administration has offered $1 billion to help build and expand independent meat processing plants.