Cómo Francia está utilizando fotos aéreas e inteligencia artificial para encontrar piscinas ocultas y recaudar más impuestos / French tax officials use AI to spot 20,000 undeclared pools

El hallazgo de miles de piscinas privadas ocultas en Francia le ha dado un inesperado empuje a los ingresos fiscales del país europeo.

Gracias a un experimento con el uso de inteligencia artificial (AI), las autoridades fiscales francesas descubrieron más de 20.000 piscinas ocultas.

Según los medios franceses, el hallazgo ha logrado recaudar unos 10 millones de euros (US$10 millones) en ingresos.

Tener piscinas en Francia puede obligar a sus propietarios a pagar un mayor impuesto sobre bienes inmuebles porque aumentan el valor de la propiedad, por eso deben declararse al fisco, según la ley francesa.

Las 20.000 piscinas fueron detectatas durante una prueba en octubre de 2021 utilizando un software desarrollado por Google y la consultora francesa Capgemini con imágenes aéreas de nueve regiones del país.

Las regiones de Alpes-Maritimes, Var, Bouches-du-Rhône, Ardèche, Rhône, Haute-Savoie, Vendée, Maine-et-Loire y Morbihan formaron parte de la prueba, pero los funcionarios fiscales aseguran que ahora puede implementarse en todo el país.

En el año 2020 ya había más de 3,2 millones de piscinas privadas en Francia, según cifras de la Federación de Profesionales de la Piscina, y las ventas ya estaban en auge antes de la pandemia de covid.

Pero con la llegada del coronavirus hubo un aumento adicional en las instalaciones de piscinas a medida que cada vez más empleados trabajaban desde casa.

Según el diario Le Parisien, por una piscina promedio de 30 metros cuadrados se debe pagar anualmente al fisco unos 200 euros (US$200).

Fallas

La Dirección General de Finanzas Públicas (DGFiP) de Francia está utilizando específicamente algoritmos que le permiten extraer a partir de tomas aéreas los contornos de piscinas y estructuras para comprobar si tienen los impuestos que, según la ley, deberían tener.

En su defecto, se invita al propietario del inmueble a regularizar su situación y pagarle lo que debe al fisco.

Las autoridades fiscales afirman que el software también podría ser utilizado en el futuro para hallar extensiones no declaradas de casas, patios o kioskos de jardín, que también hacen que el impuesto sobre bienes inmuebles aumente.

“Tenemos como objetivo particularmente extensiones de casas, como terrazas”, le dijo Antoine Magnant, subdirector de la DGFiP, a Le Parisien.

“Debemos estar seguros de que el software podrá encontrar edificios con grandes superficies y no la caseta del perro o una casita de juegos para niños”, agregó.

Pero medios franceses han reportado que, por el momento, el software de Google y Capgemini configurado para identificar piscinas tiene fallas a la hora de encontrar extensiones de casas.

“¿Cómo puede estar seguro de que una mancha rectangular negra, vista desde el cielo, es una ampliación y no una lona colocada en el suelo, una carpa o incluso una terraza?”, interroga Le Parisien.

¿Prohibir piscinas nuevas?

La mano dura del gobierno francés en contra de las piscinas no declaradas se produce después de que Julien Bayou, secretario general del partido ecologista Europa Ecología Los Verdes y consejero de la región Île-de-France, no descartara la prohibición de construir nuevas piscinas privadas.

En declaraciones a BFMTV, Bayou señaló que Francia necesita una “relación diferente con el agua” y que la prohibición sería un “último recurso”.

“El desafío no es prohibir las piscinas, es garantizar nuestras necesidades vitales de agua”, agregó.

Sus comentarios toman aún más relevancia en un momento en que Francia atraviesa la peor sequía de la que se tiene registro, en la que más de 100 municipios se han quedado sin agua potable.

En julio, Francia tuvo apenas 9,7 mm de lluvia, lo que lo convirtió en el mes más seco desde marzo de 1961, según el servicio meteorológico nacional Meteo-France.

La crisis es tan grave que en el noroeste y sureste del país se ha prohibido el riego con el objetivo de tratar de conservar el agua.

Francia es el segundo país con más piscinas per cápita en el mundo, solo por detrás de Estados Unidos, y el mercado está en pleno auge.

Solo en 2021, los franceses construyeron cerca de 244.000 piscinas, según la Federación de Profesionales de la Piscina.

Redacción BBC News Mundo

French tax officials use AI to spot 20,000 undeclared pools

Scheme to be extended across the country after trial in nine departments led to extra €10m in tax receipts

French tax authorities using AI software have found thousands of undeclared private swimming pools, landing the owners with bills totalling about €10m.

The system, developed by Google and Capgemini, can identify pools on aerial images and cross-checks them with land registry databases. Launched as an experiment a year ago in nine French departments, it has uncovered 20,356 pools, the tax office said on Monday, and will be extended across the country.

Modifications to property, including adding swimming pools, must be declared to the tax office within 90 days of completion. As property taxes are based on the rental value of the property, improvements mean an increase in taxes. A typical pool of 30 sq metres would be taxed at about an extra €200 a year.

The tax office – or le fisc, as it is known – says it is now looking at using the system to spot undeclared annexes, extensions and verandas including permanent pergolas.

“We are particularly targeting house extensions like verandas, but we have to be sure that the software can find buildings with a large footprint and not the dog kennel or the children’s playhouse,” Antoine Magnant, the deputy director general of public finances, told Le Parisien newspaper.

However, the tax authorities’ technical team say they are not yet able to establish whether a rectangular shape on an aerial image is an extension or a tent, terrace or even tarpaulin placed on the ground.

In April it was claimed that the Google-Capgemini software had a 30% margin of error. Not only was it mistaking solar panels for swimming pools, but it was failing to pick up taxable extensions hidden under trees or in the shadows of a property. Tests are being carried out to perfect the technology.

“This is our second stage of research and will also allow us to verify if a property is empty and should no longer be taxed,” Magnant added.

France is believed to have about 3.2m private swimming pools and reported a boom even before the Covid lockdowns of 2020 and 2021, when there was a surge in installations as more people worked from home.

The public finance authority DGFiP said the AI programme would now be rolled out nationwide, potentially leading to €40m in new taxes on private pools in 2023.

The clampdown comes as French environmentalists have called for the banning of private pools after the summer heatwave sparked drought and water restrictions.

Julien Bayou, the national secretary of Europe-Ecology-the Greens (EELV), said the French needed “a different relationship with water”. He said that with drinking water supplies threatened, it was reasonable to consider limiting the use of water for recreational purposes. “The challenge is not to ban swimming pools, but to guarantee our vital water needs,” he said.

Mélanie Vogel, of EELV, insisted the party was not in favour of a pool ban, but added: “Because of inaction on the climate, the access to drinking water is threatened and we must restrict its use.”
Kim Willsher in Paris