Searching for the truth from 1921

Por William R. Wynn | TULSA, OK

Con la búsqueda de víctimas en marcha de la masacre racial en Tulsa de 1921, las esperanzas son más altas que en cualquier momento en casi cien años de que la escala completa del episodio más trágico y vergonzoso de la ciudad se revelará finalmente e indiscutiblemente. Pero, ¿qué significará esto en última instancia para una ciudad que, incluso hoy en día, en medio del que posiblemente sea el mayor período de gobernanza progresiva de Tulsa, sigue en conflicto, todavía encadenado por vestigios visibles de su pasado racista?

Como el siempre sabio y profético William Shakespeare escribió en 1596 en El Mercader de Venecia, “el asesinato no se puede ocultar por mucho tiempo … a la larga la verdad saldrá a la luz”. Pero descubrir los fantasmas del pasado ayudará a borrar las cicatrices raciales de Tulsa o simplemente empujará a la ciudad al centro de atención mundial por la horrible ignominia de sus años nacientes?.

Durante mucho tiempo se dijo que la cifra oficial de muertos por la masacre racial de dos días que el historiador Scott Ellsworth llamó “el peor incidente de violencia racial en la historia de Estados Unidos” es 36, pero la historia oral pinta una imagen mucho más sombría, con cientos de rumores de que han sido enterrados en fosas comunes no muy lejos de lo que alguna vez fue el próspero centro económico y cultural conocido como “Black Wall Street”.

Un esfuerzo renovado, ayudado y respaldado por el alcalde de Tulsa G.T. Bynum, para obtener finalmente las respuestas a las preguntas que han afectado a generaciones de tulsanos, comenzó a principios de esta semana cuando se desplegó un radar penetrante en el cementerio de Oaklawn, en la esquina sureste del centro de la ciudad, uno de los sitios donde se cree que varias víctimas fueron enterradas en secreto.

Sea lo que sea que revele la nueva búsqueda, Tulsa muestra otros signos inconfundibles de ser una ciudad cuyo pasado racialmente cargado está lejos del pasado, quizás el más notable de los cuales es la segregación geográfica que define a la comunidad hasta nuestros días. La desafortunada realidad que cualquier persona que creció en Tulsa sabe muy bien es que los afroamericanos viven predominantemente en el norte, los blancos más ricos viven en el sur y los inmigrantes más pobres, principalmente de América Latina y Asia, viven en el este. Las escuelas reflejan esto, a pesar de los programas de imanes y un sistema de transporte en autobús, y la sensación de “alteridad” continúa influyendo en los niños pequeños que de otro modo son naturalmente “daltónicos”.

Pero Tulsa ha mostrado en los últimos años un verdadero deseo de superar las sombras del pasado, de cambiar los nombres anteriormente insensibles de ciertas calles y escuelas para reflejar lo que Abraham Lincoln denominó “los mejores ángeles de nuestra naturaleza”, a implementar programas municipales significativos como la Iniciativa New Tulsans para arrojar luz sobre la nueva era de inclusión de la ciudad. Gracias a la próspera población inmigrante y los esfuerzos concertados en áreas como el transporte público para conectar el norte y el sur de la ciudad, Tulsa está creciendo, y la inclusión también lo está haciendo.

Pero ninguno de estos avances podrá alcanzar su máximo potencial a menos y hasta que se conozca la verdad completa sobre todo lo que sucedió durante esos dos días que mancharon para siempre la ciudad. Un siglo después, la historia debe contarse para que pueda comenzar el próximo capítulo. (La semana)

Foto cortesía The University of Tulsa

ENGLISH

BY William R. Wynn | TULSA, OK

With the search for victims of the 1921 Tulsa Race Massacre well underway, hopes are higher than at any time in nearly a hundred years that the full scale of the city’s most tragic and shameful episode will finally and indisputably be revealed. But what will this ultimately mean to a city that, even today amidst what is arguably Tulsa’s greatest period of progressive governance, remains conflicted, still shackled by visible vestiges of its racist past?

As the ever wise and prescient William Shakespeare wrote in 1596 in The Merchant of Venice, “murder cannot be hid long…at the length truth will out.” But will uncovering the ghosts of the past help to erase Tulsa’s racial scars or merely thrust the city into the world spotlight for the horrific ignominy of its nascent years?

The official death toll of the two-day race massacre that historian Scott Ellsworth called “the single worst incident of racial violence in American history” has long been said to be 36, but oral history paints a far bleaker picture, with potentially hundreds rumored to have been buried in mass graves not far from what was once the thriving economic and cultural center known as “Black Wall Street.”

A renewed effort, aided and endorsed by Tulsa Mayor G.T. Bynum, to finally get the answers to questions that have plagued generations of Tulsans began early this week when ground-penetrating radar was deployed at Oaklawn Cemetery at the southeast corner of downtown, one of the sites where a number of victims are believed to have been secretly interred.

Whatever is revealed by the new search, Tulsa shows other unmistakable signs of being a city whose racially charged past is far from in the past, perhaps the most notable of which is the geographic segregation that defines the community to this day. The unfortunate reality that anyone who grew up in Tulsa knows all too well is that African Americans predominately live in the north, wealthier whites live in the south, and poorer immigrants – primarily from Latin America and Asia – live in the east. The schools reflect this, despite magnet programs and a system of bussing, and a sense of “otherness” continues to influence young children who are otherwise naturally “color blind.”

But Tulsa has in recent years shown a true desire to overcome the shadows of the past, from changing the formerly insensitive names of certain streets and schools to reflect what Abraham Lincoln referred to as “the better angels of our nature,” to implementing solid and meaningful municipal programs such as the New Tulsans Initiative to shine light on the city’s new era of inclusivity. Thanks to a thriving immigrant population and concerted efforts in areas such as public transportation to connect the city’s north and south, Tulsa is growing, and it is also growing up.

But none of these advances will be able to realize their full potential unless and until the complete truth is finally known about all that happened during those two days that forever stained the city. A century later, the story must be told so the next chapter can begin. (La Semana)